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對話iRobot CEO:如何打破常識做一款殺手級清潔機器人產品

BI中文站 6月5日報道

iRobot公司所生產的家用清潔機器人已經走入了全球各地數以百萬計的家庭,但不要懷著科幻之夢去想象能有人形機器人給你斟茶倒水,因為這家消費者機器人公司所關注的不是未來,而是當下。

即便你從來都沒聽說過這家公司,但你肯定也會知道它的產品。到目前為止,iRobot已經賣出了1000萬臺家用清潔機器人真空吸塵器,讓其客戶節省了大量時間和體力,不必再為瑣碎的家務勞心費神。不過,這家公司的產品并非只有吸塵機器人而已,它所出產的其他一些產品還能給你清洗地板、游泳池甚至是排水溝。

此外,iRobot還向軍方和警方***戰斗機器人,這些機器人能在很多方面派上用場,它們曾在阿富汗戰爭中服役,甚至曾到過核反應堆泄漏后的日本福島。

iRobot聯合創始人暨首席執行官科林·安吉爾

現年46歲的iRobot聯合創始人暨首席執行官科林·安吉爾(Colin Angle)最近接受了我們的采訪,以下是訪談內容摘要:

——iRobot有意開發用來幫助老年人過上更舒適生活的機器人。人類社會正在迅速老齡化,因此或許機器人應該介入,幫助人們安度晚年。

——人形機器人并不實用。功能比形式更加重要,因此機器人必須以實用為先。

——“機器人暴動”并非真正需要去擔心的事情。在人類需要擔心這個問題以前,首先需要解決的是很多更有趣的問題。比如說,首先要回答這樣一個問題:“人類是什么?”

——下一代Roomba吸塵機器人將使用一種名為“vSLAM”的導航技術。在低成本攝像設備的幫助下,這種機器人可更加有效地在用戶家中導航巡弋,將已經清掃和尚未清掃的區域區分開來。

Business Insider:對于機器人,你所感興趣的東西是什么?

安吉爾:制作東西的熱情,以及讓那些東西不再只是幻想,而是變得非常實用。

《星球大戰》是非常適合我看的電影。我看到的是,MSE-6機器人會在突擊隊員遭到攻擊時引導其進行規避,這比C-3PO和R2-D2更能吸引我的注意力,因為我們可以實實在在的制作那樣的東西。

機器人是很有發展潛力的,但很多潛力尚未付諸實踐。我們會無視所有機器人“應該”是什么樣的觀念,讓這個行業變得更加真實,也就是讓形式需服務于功能。我們要做的是不是“炫酷演示”,我對此體驗良多,尤其是在麻省理工時。我所感興趣的是,從長遠來看,我們要讓機器人進入消費者或商務的世界。

Business Insider:你們公司的名稱就是參考艾薩克·阿西莫夫的《我,機器人》起的,對嗎?

安吉爾:確實如此,不過當時“i”所代表的是“互聯網”。公司最早的名稱是Artificial Creatures Inc.。在二十世紀九十年代末前后,我堅信金機器人的“殺手級”用途之一是與互聯網相連接。iRobot是公司的名稱,也是我們最雄心勃勃的項目之一,那就是iRobot LE。我們當時所構想的是聯網機器人,但最終沒有發布。

清潔機器人,保潔機器人

iRobot清潔機器人

Business Insider:你有什么最喜歡的機器人相關書籍或電影嗎?

安吉爾:有很多,比如說《星球大戰》就是最早的靈感來源之一。還有就是《霹靂五號》(Johnny Five)之類。《機器人總動員》(WALL-E)是一部有關垃圾收集機器人的電影,我沒辦法不喜歡。

Business Insider:自你和其他聯合創始人一起創建iRobot以來,最令人印象深刻的發展是什么呢?

安吉爾:Roomba讓人不得不愛,這種機器人帶來了令人驚喜的影響。當我們推出這種機器人時曾問別人道:“這是個機器人嗎?”結果是絕大多數人都作出了否定的回答,因為他們都覺得“機器人”就應該有手有腳,還能掌控數據。人們非常堅定地認為,機器人就一定要跟人類長得很像。除了包裝上印制的公司名稱以外,Roomba并未使用“機器人”這個字眼,但媒體卻將其稱作機器人。

到今天,十年時間已經一閃而過。我覺得,Roomba所帶來的結果是,一般來說人們已經愿意去想象各種形狀的機器人,因為人形機器人并不實用。

Roomba所展示出來的另一件事情則是,如果你能制造出一種機器人,并使其可以帶來的價值超過售價,那么就能賣出1000萬臺去。機器人的實用性是第一位的,這是一種商業模式而非技術。

當我在二十世紀九十年代初開始制造機器人時,語音識別、圖像理解、VOIP(網絡語音電話)甚至是觸摸屏技術,這些都是與機器人學有關的問題。而在今天,如果一家機器人公司去應對諸如此類的挑戰,那么就會被看成是瘋子,因為游戲行業已經橫插一腳,致力于解決這些問題。舉例來說,Kinect傳感器在解決手勢識別方面的問題時就做得十分完美。

清潔機器人,保潔機器人

iRobot生產的軍用機器人

Business Insider:問個很老套的問題,那就是你對機器人暴動是怎么看的?

安吉爾:我們首先需要處理的是更加有趣的問題,至于機器人暴動,那將是非常久遠的事情了。這種想法的前提是,我們要有能力制造出擁有跟人類相同的認知和鑒別道德觀和價值觀的機器人,這是極其難以做到的。而如果你所想的是將機器人技術與人類的身體相結合,那么就現實得多了。其實,更重要的一個問題是:“人類是什么?”

Business Insider:iRobot是如何決定下一步該做什么工作的?在你們正在進行的工作中,有什么很酷的東西能分享下嗎?

安吉爾:很明顯,我們會繼續致力于擴大在自身所服務的市場上的領導地位,但移動和游戲的影響力正在日益變大,從而提出了一個問題:“什么才是機器人技術?”這個問題的答案是導航、操控以及更多復雜智能的執行。機器人將可更加清楚地認知環境,比如我們下命令說“去廚房”,然后機器人能夠聽懂——也就是說,導航和理解環境是機器人行業應該去解決的問題,這就是這個行業的技術前沿。

至于我們的未來發展方向,我要說的是,雖然延長老年人獨立生活的時間長度并非機器人的唯一市場——有的機器人能在油井中工作,還有很多其他用途的機器人——但卻是未來的方向。我們的社會正在迅速老齡化,大多數發達國家都正面臨著這種挑戰。在美國,老年人的醫療服務存在18%的缺口,而需要他人來輔助的生活的成本非常之高,甚至比房貸還要高得多。

Business Insider:我曾聽說,下一代Roomba機器人將使用名為“vSLAM”的技術,你能談談這種技術嗎?與只靠緩沖器和傳感器運作的機器人相比,使用了vSLAM技術的Roomb有多么好呢?

安吉爾:導航是主要的機器人技術之一,而vSLAM就是一項有關地圖構制和讓你自己在地圖上變得可視化的技術。“SLAM”是“simultaneous location and mapping”(同時定位和制圖)的縮寫,這種技術能讓人穿越某種環境,然后制作這種環境的地圖,同時還能在穿行的過程中不斷追蹤自己在地圖中的流動位置。就目前而言,想要做好這一點的代價還是很昂貴的,需要射程很長的激光測距儀才能有效地構制地圖。商用配置能很好地做到這一點,但成本是個大問題。

“vSLAM”所代表的則是“虛擬”SLAM,在這種技術中我們所使用的并非激光,而是低成本的攝像設備。機器人可以在其所處環境中利用攝像設備找到地標,并從多種角度和照明環境下進行識別。只要能追蹤到三個地標,那就意味著可以使用三角定位的方法來十分精確地鎖定你所在的位置。

這種硬件能將成本從數千美元壓低至舒適美元,并為vSLAM技術以及使用這種技術的機器人開創許多新的用途。在消費者的實際使用中,Roomba將擁有一份可被其理解的行動地圖,這就意味著它可以花更多時間去清潔那些有灰塵的地方,而在沒有灰塵的地方就可以減少用時。也就是說,相同時間里它能清掃更大的面積,而相同面積里所需耗費的時間就會變少。清掃途中還可以停下來充電,然后繼續清掃時會接上原來的進度。這是因為,它知道自己已經做完了哪些區域的工作。


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